La problemática del río nuevo de San Luis llegó al diario inglés “The Guardian”

 

 

 

 

 

 

 

 

 

* Nota del periodista Argentino – nacido en Estados Unidos – Uki Goñi, publicada en la edición dominical del diario The Guardian (UK)

 

Después de una noche de fuertes lluvias, Ana Risatti se despertó con un rugido ominoso frente a su casa. Confundiendo el ruido para continuar con el aguacero de la noche, salió para mirar.

 

“Casi me desmayo cuando vi lo que realmente era”, dijo Risatti, de 71 años. En lugar de caer del cielo, el agua que escuchó se precipitó por un profundo barranco tallado durante la noche más allá de la cerca de alambre alrededor de su casa.

 

La aparición repentina de una red de nuevos ríos en la provincia de San Luis, en el centro de Argentina, ha desconcertado a los científicos, preocupado por los ecologistas y los descorazonados agricultores. También ha planteado preguntas urgentes sobre el costo ambiental de la dependencia de Argentina de la soja, su principal cultivo de exportación.

 

“El rugido fue aterrador”, dijo Risatti, recordando esa mañana hace tres años. “La tierra se había abierto como un cañón. El agua estaba llegando tan lejos como pude ver. Enormes montículos de tierra, hierba y árboles fueron transportados a lo largo de la superficie del agua”.

 

El barranco que tallaba su camino tan dramáticamente a través de la granja de Risatti esa noche ahora ha crecido 15 millas (25 km) de largo. En su punto más profundo, mide más de 60 metros de ancho y 25 metros de profundidad.

 

El más grande de los nuevos cursos de agua, el Río Nuevo, corre a través de Cuenca del Morro, una cuenca de agua subterránea con una inclinación suave que cubre 373,000 hectáreas (casi 1,500 millas cuadradas) de planicies en la provincia de San Luis.

 

Hasta principios de la década de 1990, la cuenca del Morro era un mosaico de bosques y pastizales que absorbían el agua, pero en su mayoría desaparecieron, reemplazados por el maíz y las semillas de soja.

 

La transformación de Argentina en una central eléctrica de soja ha resultado en una deforestación generalizada para dar paso a la cosecha, que ahora cubre el 60% de la tierra cultivable del país. Según Greenpeace, se han perdido unos 2,4 millones de hectáreas de bosque nativo en los últimos 10 años.

 

Esteban Jobbágy, un experto en medio ambiente de la Universidad de San Luis, dijo que la aparición repentina de nuevos ríos se debió a la convergencia de tres factores: “Número uno, hemos estado pasando por años lluviosos en el pasado reciente – el clima ha ido cambiando. Luego, la naturaleza de los suelos que tenemos aquí, que son bastante inestables. Y tercero, el hecho de que esta cuenca hidrográfica está albergando mucha agricultura por primera vez”.

 

Argentina es la tercera nación productora de soja más grande del mundo, después de Estados Unidos y Brasil, y representa el 18% de la producción mundial. En 2016, las exportaciones combinadas de soja, harina de soja y aceite de soja representaron el 31% de las exportaciones totales del país.
“Argentina es una república bananera donde la soja es la nueva banana”, dice Jobbágy. “Sin soja, nuestras granjas no podrían sobrevivir, y el país tampoco podría sobrevivir.

 

Pero a diferencia del bosque muy arraigado que ha reemplazado, que absorbió grandes cantidades de agua subterránea durante todo el año, el grano de soja tiene raíces cortas y crece solo unos pocos meses al año.

 

Esto ha provocado que el acuífero debajo de la cuenca del Morro se eleve e incremente la velocidad del flujo subterráneo, lo que a su vez provoca el colapso del suelo permeable de la zona.

 

Alrededor de 2008, los agricultores comenzaron a informar la aparición de canales de escorrentía poco profundos, pero en los últimos cinco años, el ritmo de la erosión se aceleró dramáticamente, y esas corrientes se han convertido en profundas trincheras.

 

Al bajar por uno de los nuevos barrancos, Jobbágy araña la pared del acantilado y un terrón de tierra se disuelve en su mano. “Básicamente es polvo”, dice.

 

“Cuando se empapa, se vuelve realmente inestable, y lo que parece un sólido se convierte en líquido”. [Entonces] este río humilde mueve mucho sedimento a pesar de la inclinación relativamente suave”, explica Jobbágy.

 

Esto lleva a un segundo problema para los agricultores: a veces, los campos enteros aguas abajo pueden desaparecer de la noche a la mañana cuando los ríos vierten capas de sedimentos de hasta un metro (3 pies) de espesor.

 

Alberto Panza, un ganadero de 41 años, es uno de los pocos que se niega a arrendar sus tierras a los gigantescos conglomerados de soja que han reemplazado en gran medida a los pequeños agricultores de Argentina.

 

Conduciendo su maltrecha camioneta a lo largo de un camino de tierra, Panza comenta lo desierta que se ve hoy la tierra: ya no hay gauchos , los vaqueros de Argentina, que caminan a pelo a través del campo. Las granjas se han demolido para abrir tierras adicionales para arrendar a los productores de soja.

 

“Muchos agricultores ahora viven en la ciudad”, dice Panza. “Es más fácil mudarse y arrendar su tierra a una empresa que cultivarla usted mismo”.

 

Al llegar a su rancho, Panza entra en lo que solo se puede describir como un paisaje marciano. En medio de un campo, un cañón gigante de más de 60 metros de ancho y 25 metros de profundidad cae abruptamente, una corriente de agua engañosamente lenta en el fondo.

 

La granja de Panza fue cortada en dos por el cañón. “Esto solía ser tierra de pasto totalmente plana”, dice. Un poste alto de electricidad yace de costado sobre el lecho del río, con sus cables todavía unidos a los postes que están del otro lado.

 

Debido a que el río sigue cambiando de curso, Panza no ha podido construir un puente o un camino a través de las aguas para llegar al otro lado de su tierra.

 

Con menos de un tercio de la cuenca del Morro dejada cubierta de bosques o pastizales -y casi la mitad dedicada a la soja y el maíz- el gobierno de San Luis finalmente intervino para tratar de evitar que la cuenca se convierta en un delta del río.

 

El gobierno reaccionó después de que los nuevos cursos de agua comenzaron a amenazar las afueras de la ciudad de Villa Mercedes y dos carreteras principales que transportan gran parte del comercio internacional por tierra entre Argentina y el vecino Brasil.

 

En la oficina de San Luis del Instituto Nacional de Tecnología Agropecuaria (Inta), tres científicos – Claudio Sáenz, Juan Cruz Colazo y Mario Galván – han estado estudiando la cuenca del Morro durante los últimos 10 años.

 

En parte debido a sus esfuerzos, la provincia aprobó una ley de emergencia en 2016 obligando a los terratenientes a conservar el 5% de sus granjas como bosques o pastos y a plantar cultivos de invierno que consumen agua cuando sus tierras no están siendo utilizadas para soja.

 

“El gobierno nos dice que hasta el momento el 60% de los agricultores de la cuenca se han comprometido a cumplir con estas obligaciones”, dice Galván.

 

“Pero esto es solo un grano de arena”, advierte Sáenz.

 

La pérdida de pequeños agricultores ha agravado el problema: los conglomerados agrícolas tienen pocos incentivos para rotar los cultivos o preservar la sostenibilidad del suelo, dijo.

 

“Si una trama se vuelve inutilizable, simplemente se trasladan a un lugar de arrendamiento en otra área, dejando que los propietarios se encarguen del problema. Es un sistema que no solo erosiona el suelo, sino que también erosiona los conocimientos agrícolas de los terratenientes”.

 

Jobbágy pasa gran parte de su tiempo en el campo, midiendo el flujo de los nuevos ríos, tratando de trazar sus cursos en constante cambio y desarrollando vínculos con los pocos agricultores que quedan.

 

“Muchos terratenientes ahora tienen un vínculo muy volátil con su tierra”, dice. “Con la demolición de tantas granjas, el alma de la tierra se está perdiendo. Mientras el sistema funcione, todo está bien. Pero cuando la naturaleza se pone de punta y dice: “¡Basta!”, Se vuelve una situación muy difícil de revertir”.

 

Esta historia fue publicada con el apoyo del European Forest Institute y Lookout Station, la nueva iniciativa de EFI que conecta el periodismo y la ciencia en torno al tema del cambio climático.